[Actu] Cinq ans après le premier vol de l’IL-76MD-90A

C’est UAC Russia qui nous le rappelle sur son site Internet; l’IL-76MD-90A a effectué son premier vol en date du 22 septembre 2012 au départ d’Ulyanovsk avec un équipage commandé par Nikolaï Kuimov aux commandes. Inutile de préciser que ce premier vol a eu lieu il y a exactement 5 ans.

Variante modernisée de l’IL-76MD; le programme IL-76MD-90A (Izd.476) a été lancé en date du 20 décembre 2006 avec comme but de disposer d’une variante modernisée ET produite en Russie de l’IL-76MD pouvant remplacer le parc vieillissant d’IL-76MD déjà en service.

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L’IL-76MD-90A codé RF-78654. Photo@Yurij Vladimirovich

Les militaires Russes ont mis en place un plan en deux étapes pour permettre de renouveler leur flotte d’IL-76MD, cette dernière composée d’environ 120 appareils était vieillissante après des années d’exploitation intensive et un entretien parfois des plus « sommaire ». En outre, l’usine de production de l’appareil (TAPO) se trouvait à Tashkent en Ouzbékistan: ceci compliquait d’autant la chaîne logistique permettant d’entretenir les appareils disponibles.

Le plan tel que décidé par les Russes était simple:

  • Création d’une variante moderne de l’IL-76MD avec nouveaux moteurs PS-90A-76, cockpit entièrement revu avec écrans LCD multifonctions, système de navigation Kupol-III-76M et surtout une nouvelle aile plus légère de 2,7 tonnes permettant d’augmenter la charge utile de l’appareil à 60 tonnes (48 tonnes pour l’IL-76MD).
  • Modernisation d’une partie des IL-76MD disposant du potentiel résiduel le plus important en remplaçant les composants obsolètes dont notamment le cockpit et les moteurs par des moteurs PS-90A-76. Les appareils ainsi modernisés passeraient au standard IL-76MD-M.

En outre, la relance de la production au standard IL-76MD-90A s’accompagnait du besoin de digitaliser toute la documentation liée à l’appareil ainsi que le rééquipement et l’installation d’une ligne de production chez Aviastar-SP à Ulyanovsk.

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Vue de la chaîne de production de l’IL-76MD-90A chez Aviastar-SP. Photo@Andreï Andreiev

Non content de relancer cette production, les Russes mirent au point plusieurs variantes construites sur base de l’IL-76MD-90A:

  1. L’Ilyushin IL-78M-90: comme son nom l’indique, il s’agit de la variante de ravitaillement en vol de l’appareil. Les Russes ont donc – de nouveau – fait le choix de repartir sur base de l’IL-76 pour créer une variante de ravitaillement en vol.
  2. Le Beriev A-100: encore une fois sa dénomination ne laisse guère de doute sur l’utilité de cette version, il s’agit de la variante AWACS de l’IL-76. Amené à prendr la relève des A-50 et à terme des A-50U, l’équipement radar est mis au point par Vega et c’est Beriev qui se charge de l’intégration de l’équipement à bord de la cellule.

Pas moins de 200 millions d’USD furent alloués pour mener à bien cette relance de production et une commande d’une valeur de 3,57 milliards d’USD portant sur 39 appareils à livrer entre 2015 et 2018 fut signée par le ministre de la défense de Russie en date du 4 octobre 2012.

En outre, une commande portant sur 31 IL-78M-90A est en préparation et devrait être signée fin 2017/début 2018.

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Les travaux de conversion du premier IL-78M-90A s’achèvent enfin… Photo@Mikhaïl Lisovsky

Mais cinq ans après le premier vol, où en est le programme IL-76MD-90A concrètement?

En fait le communiqué d’UAC Russie ne peut guère masquer une réalité fort peu brillante: on dénombre seulement 5 appareils « actifs » et un en passe de l’être sur une petite dizaine d’avions produits/en cours de production.

Le programme d’homologation de l’appareil est toujours en cours et on dénombre les appareils suivants:

  • Deux appareils livrés à l’armée de l’air russe (les 001-05 et 001-08),
  • Un appareil en cours de conversion en IL-78M-90A (le 002-01) chez Aviastar-SP depuis mars 2014
  • Deux appareils en cours de conversion en A-100 (les 001-03 et 001-04) depuis 2014 chez Beriev à Taganrog.
  • Un prototype (le 001-02) qui est le premier appareil volant et employé pour l’homologation du programme

Signalons également que le 001-02 porte le numéro 78650 et qu’il arbore une livrée grise ornée d’un drapeau russe sur la dérive.

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Le 78650 dans sa configuration actuelle avec les systèmes de protection et la camera infrarouge installés. Photo@Russianplanes.net

Ce prototype a reçu plusieurs modifications depuis sa mise en service: la principale état l’installation d’un système de contre-mesures et de brouillage protégeant l’appareil des menaces de type MANPADS, une autre modification visible est le montage d’une caméra infrarouge sous le nez de l’appareil.

Alors que le contrat initial prévoyait la livraison du dernier appareil en 2018, il se confirme maintenant que le dernier exemplaire de la première commande n’est pas attendu avant 2021 (!)

Il s’écoulera donc pas moins de 15 ans entre la décision de relance de production et la réception du « dernier » appareil… pour un projet qui n’est fondamentalement qu’une modernisation d’un avion existant, c’est un délai des plus conséquent. D’autant plus que la flotte d’IL-76MD à remplacer ne rajeunit pas plus que la flotte d’IL-78(M) Midas qui a fort à faire malgré sa taille réduite…

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Cette photo rapprochée du 78650 permet de mieux voir la configuration actuelle de ce dernier qui sera certainement celle des appareils de série. Photo@Andrey Zakharenko

Du côté des IL-76MD-M, la situation du programme de modernisation n’est guère plus brillante. Alors que les prévisions les plus ambitieuses tablaient sur 40 appareils (parmi les plus récents) à moderniser sur 12 ans, un seul prototype de modernisation a été réalisé tant qu’à présent et la signature du contrat pour les « appareils de série » n’a pas encore eu lieu.

De plus, l’ampleur du programme a été revue fortement à la baisse: exit les moteurs PS-90A-76, exit le cockpit avec écrans LCD. Le standard IL-76MD-M se contentera d’une mise à jour à minima consistant à remplacer certains systèmes embarqués obsolètes ainsi que dans le montage d’une caméra infrarouge à l’avant sous le nez de l’appareil.

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Le RF-76746 est le seul IL-76MD-M tant qu’à présent. Photo@Anatoly Burtsev

La maxime populaire veut que « chi va piano, va sano e va lontano » dans le cas d’espèce on est quand même en droit de se demander où l’on va. Lorsqu’on voit qu’un appareil est depuis pas moins de trois ans (!) en cours de conversion en citerne volante alors qu’il n’y a pas de lourdes modifications à effectuer sur la cellule et l’équipement embarqué, il y a de quoi être franchement perplexe.

Certes, il y a des avancées et les modifications apportées au prototype d’IL-76MD-90A permettent d’entrevoir une configuration finale intéressante avec un appareil présentant – enfin! – une réelle protection contre les MANPADS, ce qui est un important bond en avant pour la Russie, cependant la flotte de transport stratégique et tactique en Russie est bien au-delà de ses possibilités depuis de longues années et il est plus que temps d’accélérer le mouvement de modernisation.

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Le futur prototype A-100 avant le début des travaux de conversion. Photo@Ivan Polushkin

UAC Russia et Aviastar-SP annoncent toujours la production de 12 appareils/année à partir de 2018 de manière à boucler la commande dans les temps impartis: si il est évident qu’il n’est pas encore trop tard il est par contre urgent de ne pas trainer. Surtout si le programme permet de créer à terme des variantes spéciales à l’instar de l’IL-76MD.

Quant au projet de modernisation de l’IL-76MD au standard IL-76MD-M, il restera à voir si ce dernier est repris dans le cadre du GPV 2018-2025: dans le cas contraire, il s’agira certainement un enterrement de première classe pour ce dernier.

Selon la formule consacrée, nous aurons l’occasion de revenir sur la question.

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